3D-Skrivare får ännu mer intresse pga Covid-19 pandemin

Intäkterna är nere hos många tillverkare av 3D-skrivare världen över, men optimismen om framtiden för professionell 3D-utskrift kan vara på en högsta tid.

Tillverkningsindustri kunde inte ha orkesterat för en bättre kampanj för allmänhetens medvetenhet än dess generösa och kollektiva svar på Covid-19. Hundratals 3D-skrivartillverkare världen över, tillsammans med tiotusentals hobbyister, tryckte och donerade testpinnar, masker, ventilatorer och mer för att fylla globala leveransgap i personlig skyddsutrustning (PPE).

Samtidigt inträffade detta intresserade intresse för tekniken som skrivare tillverkare stora och små hopp kommer att översätta till nya affärer.

Just nu är 3D-utskrift som en rullande snöboll som blir större och större med den ökande allmänhetens medvetenhet, säger Xavier Martínez Faneca, VD för BCN3D, en Barcelona-baserad skrivartillverkare. ”För första gången kan vi förklara vad 3D-utskrift gör i en icke-industriell miljö, och människor på gatan kan förstå hur 3D-utskrift fungerar. I framtiden kommer de att bli mer bekanta med 3D-utskrift och det skapar möjligheter för oss. ”

3D-Printing visar att det lönar sig ekonomiskt

Den amerikanska baserade skrivartillverkaren 3D Systems, som utvecklade, tryckte och donerade tusentals delar av PPE och medicinsk utrustning, säger Covid-19 väckte intresse för tillsatsindustrin för sin förmåga att stärka leveranskedjor och påskynda produktutvecklingen.

”Genom den här pandemin har AM återigen tagits i framkant, men på sätt som allmänheten inte tänkte på förut,” säger Menno Ellis, SVP och chef för plast inom 3D-system. ”Förmågan att snabbt producera nödvändig PPE och diagnostisk utrustning som svar på Covid-19 har visat hur tekniken spelar en nyckelroll i hälso- och sjukvård, och, i större utsträckning, tillverkning.”

Allmänhetens uppfattning att produkter, som plastsvampar och ventilatordelar, bara görs i en stor fabrik någonstans har förändrats för alltid, säger Faneca. ”Människor förstår nu att det finns vissa människor som har en maskin hemma eller att det finns företag som vi som kan producera nödvändiga delar var som helst och på riktigt kort tid. Det här är väldigt viktigt, för jag tror inte att vi hade den nivån av förståelse förut. ”

Men kommer ökad allmänhetens medvetenhet om 3D-tryckning att innebära mer försäljning av 3D-skrivare?

Planering för framtiden

Även om konsumenter, nyligen förtrollade med möjligheterna till 3D-tryckning i hemmet, kan orsaka en kortvarig försäljningspik för skrivare i under $ 500-serien, på den professionella sidan av branschen, är optimismen mer långsiktig. ”Kanske kommer vi se några nya tillsatsstillverkningsåtgärder, kanske statligt finansierade eller investerare finansierade, men vi ser inte en direkt länk från denna nya medvetenhet till försäljning av skrivare,” säger Faneca.

Som exempel är det troligt att sjukhus, som var några av de största förmånstagarna av Covid-19-relaterad 3D-utskrift, inte kommer att göra stora investeringar i professionella skrivare, förväntar Faneca inte bara på grund av kostnaden utan även den hälsovårdsreglerande miljön. Ändå, på lång sikt, kan förhållandena BCN3D smidda genom att trycka och donera tusentals dollar värd PPE till mer än 70 spanska och franska medicinska centra, fortfarande bära frukt, säger han.

För tillfället förnekar det emellertid inte de negativa effekterna av nedläggningar av affärsverksamhet och överhängande lågkonjunkturer på professionella tillverkare av 3D-skrivare. 3D Systems rapporterade skrivarintäkterna med 35,5% under det första kvartalet i år jämfört med samma tid 2019. BCN3D rapporterar också avbrutna order och totala intäktsminskningar även om företaget fortfarande kunde producera Sigma, Sigmax och BCN3D Epsilon 3D skrivare under Covid-19-krisen.

Tillfällig eller hållbar verksamhet?

Ellis på 3D Systems anser att rampljuset för professionell 3D-utskrift inte kommer att försvinna när som helst.

”Eftersom detta har varit en branschövergripande insats och inte bara drivits av en eller två aktörer finns det tillräcklig synlighet och konkreta resultat för att säkerställa att det finns ett fortsatt intresse,” säger han. Dessutom, eftersom tillverkare tillverkar mycket mer än några enkla delar eller enheter, utsätts allmänheten för bredden av lösningar som kan tas upp med AM.

”Jag förväntar mig att alla deltagare i AM-rummet, inklusive 3D-system, kommer att dra nytta av denna medvetenhet,” säger Ellis. ”Det har skett ett antal branschsamarbeten för att skapa lösningar för pandemin, och under dessa samtal har vi alla insett den otroligt viktiga roll AM kan spela när samhället och företag hanterar genom kriser och ser mer och mer att riskera sin verksamhet. ”

När konversationerna vänder sig till att öppna globala ekonomier igen, hoppas tillverkarna att företagen kommer att se en bredare titt på sina leveranskedjor och hur de kan skapa större tillverkningens smidighet med tillsatsstillverkning.

”Eftersom det har varit utbrett erkännande av AM: s positiva påverkan har vi uppnått ännu en punkt i verklighetsvärderingen för vår unga och utvecklande industri,” säger Ellis, ”och det är orsaken till optimism för oss alla i rymden.”